Altice blijft in de gevarenzone

Volgens berichten in de pers zou het Franse telecom- en kabelbedrijf Altice bezig zijn om zijn dochter SFR, de telecomoperator in Frankrijk, te verkopen aan concurrent Bouygues. Of het gerucht klopt of niet, deze stap past wel in onze visie op dit bedrijf.

Al eerder hebben we ons kritisch uitgelaten over de houdbaarheid van het verdienmodel van Altice. De overnamewoede door bestuursvoorzitter Drahi kende jarenlang geen grenzen, waarbij de inname van schuld tot het maximaal toelaatbare werd opgerekt. Daarvoor betaalt het nu de prijs.

Ons OK-Score-model ontdekte jaren geleden al dat er bij Altice zaken mis waren. Dat bleek niet alleen uit de OK-Scores 10 (de slechtste) die al jaren op rij uit de bus kwamen rollen, ook bleek een flink bedrag aan geld niet te traceren. Beide signalen geven weinig hoop voor de toekomst, want de toelichting bij een OK-Score 10 luidt:

“Fase van desoriëntatie en desintegratie is aangebroken, onmiddellijk ingrijpen noodzakelijk: herkapitalisatie (bijvoorbeeld door de uitgifte van aandelen of door dochters naar de beurs te brengen), asset stripping (verkoop van onderdelen), gedwongen overname of turnaround. De situatie kan fataal worden: faillissement of surseance van betaling.”

Klik op de grafiek om te vergroten

De mogelijke verkoop van SFR komt dus niet als een verrassing. Het past in het plaatje van asset stripping: de gedwongen verkoop van een dochter, een belang of van bezittingen – het maakt allemaal niet uit als er maar geld in het laatje komt. In het geval van Altice gaat het dan om de verkoop van een van de kroonjuwelen. Niet met de allerhoogste waarde maar toch.

Net als met KPN in Nederland het geval is, opereert SFR in een volwassen en volgroeide markt, waarin er hoofdzakelijk sprake is van verdringing. Je kunt alleen maar groeien door hetzij marktaandeel van de concurrentie af te snoepen, hetzij de prijzen te verhogen. In het laatste geval loop je weer het risico dat klanten weglopen naar een goedkopere concurrent. Momenteel verliest SFR zelfs marktaandeel.

Van de andere kant zorgt SFR wel voor een stabiele kasstroom. Het bedrijfsresultaat van SFR (voor afschrijvingen) maakt ongeveer veertig procent uit van het totaal. SFR boekt geen torenhoge winst, maar deze dochter verzekert je wel van een constante geldstroom, geld dat je kunt benutten om een deel van de rente op de torenhoge schuld mee te betalen. De langetermijnschuld staat nu op 50 miljard euro.

De cijfers over 2017 laten zien dat Altice het verlies uiteindelijk weet te beperken tot een krappe 195 mln euro. Alleen blijkt een genereuze belastingteruggaaf ter grootte van 2,7 miljard een aardige pleister op de wonde te zijn om de pijn onderaan de streep te verzachten.

Zonder deze bijdrage draait de onderneming dus een verlies van 2,9 miljard. De klassieke molensteen om de nek van Altice vormen – niet verrassend – de rentelasten van 3,6 miljard. Dus komt het ook niet als een verrassing dat Altice gedwongen wordt tot het nemen van rigoureuze maatregelen als de verkoop van SFR.

De OK-Score 10 is er nooit voor bedoeld om bedrijven failliet te verklaren. “De situatie kán fataal worden, onmiddellijk ingrijpen noodzakelijk.” We hopen wel dat de genomen maatregelen voldoende zullen zijn om het schip Altice drijvende te houden.